De hardheid van een Australisch oogstseizoen

Een temperatuur van boven de 40 graden is niet ongewoon. Toch draag ik een lange spijkerbroek, een shirt met lange mouwen en een donkere hoed. Als bescherming tegen de zon. De v-hals van mijn shirt is een permanente gebruinde afdruk op mijn huid. Typisch uiterlijk voor een boer.

Een rij van tien vrachtwagens staat voor mijn neus. Ik wijs omhoog om aan te geven dat de eerste zijn trailer mag legen. Halverwege houd ik mijn hand op, omdat het rooster anders overstroomt met graan. Het graan moet een paar minuten dalen in het rooster en ik loop alvast naar de volgende vrachtwagen. Op het formulier van de chauffeur check ik of hij voor het juiste rooster staat. Ik wil geen verschillende kwaliteiten graan gaan mixen tot iets wat in prijs daalt. Mijn 10 liter waterfles is gevuld met ijs en staat naast me om de lange dag door te komen.

De oogst in Australië’s Central Wheatbelt is in volle gang. Vrachtwagens gevuld met vijftig ton graan rijden de opslagplaats op en af. Cooperative Bulk Handling (CBH) is een fenomeen. Het is de West-Australische organisatie die het graan opslaat, bewerkt en doorverkoopt. Door de hele staat liggen opslagplaatsen om jaarlijks de massale oogst op te vangen in de maanden oktober tot en met januari. Er wordt druk uitgeoefend door de boeren, die hun jaarinkomen in deze maanden krijgen uitbetaald en die bovendien de eigenaren zijn van de CBH Group: “Kunnen jullie niet 14 uur per dag werken? Of 16?” Onze werkuren stapelen op tot boven de 80 uur per week.

Hete lucht trilt akelig boven de grond. Wanneer ik tijdens mijn lunchpauze in de auto stap, draag ik leren handschoenen om mijn handen te beschermen tegen het gloeiend hete stuur. Mijn draaiende autobanden doen het asfalt smelten. Wanneer ik een half uur lunch in de airco van de hut, komt mijn lichaam langzaam uit de noodtoestand en verlaagt mijn hartslag aanzienlijk.

Vanaf het middaguur wordt het pas echt warm – dan kruip ik met collega’s als reptielen op de grond, op zoek naar een plek in de schaduw. Dit is de koelste plek van de opslagplaats. Daar liggen we dan, collega’s, wachtend op de volgende vrachtwagen. Om en om nemen we een taak op ons, tot de zon ondergaat.

De oogst gaat maanden door. Wanneer iedereen klaar is, hangt af van de machines en het weer. Bij droogte en hoge temperaturen gaat het oogsten makkelijker en gaat de kwaliteit van het graan omhoog. Bij regen ligt alles dagen stil, want de grond is te modderig om er met de zware oogstmachines op te rijden. Te nat graan of graan dat juist te weinig regen heeft gezien, krijgt de kwalificatie feed. Voedsel voor de dieren. Het levert het minst op en komt het vaakst voor. Via onze walkie talkies horen we de eerste en tweede boer met H1 komen binnenrijden: de hoogste kwaliteit en de hoofdprijs.

Na verloop van tijd wennen de temperaturen. Lange werkdagen gaan met ons humeur aan de haal. We kopen waterballonnen en niemand is veilig. Via walkie talkies lokken we elkaar naar een hinderlaag van waterbombardementen. Vrachtwagenchauffeurs zetten flessen water naast zich neer die ik, verrast en dankbaar, over me heen krijg wanneer ik naast hun vrachtwagen sta om de graansoort na te kijken. Soms wordt me een flesje bourbon of bier toegestopt. Ik bewaar ze in mijn waterfles met ijs tot direct na sluitingstijd.

Wij van CBH zwoegen verder, vaak uren met schep en kruiwagen, wanneer één van de transportbanden kuren heeft en 10 ton graan eraf stroomt. Ik word fit en bruin en breng mijn leven door tussen graankorrels. Familie en vrienden worden weinig gezien deze maanden. Relaties thuis worden getest en werkspanningen kunnen hoog oplopen.

Deze boeren runnen een miljoenenbedrijf afhankelijk van het weer. Daar moet je wel wat ballen voor hebben. Het belangrijkste: we kunnen weer eten.

One thought on “De hardheid van een Australisch oogstseizoen

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s